Si les équipes se désengagent des tournois de conférence, l’impact pourrait persister au-delà de 2021 et du COVID-19

Lorsque les Cougars de Houston termineront la navigation de cette saison régulière décourageante, détournée mais magnifiquement réussie, il leur restera peu à accomplir dans le tournoi de championnat de l’American Athletic Conference. Un autre titre, bien sûr. On ne peut jamais avoir trop de trophées. Mais le tournoi de la NCAA se tiendra derrière cet événement, faisant signe, tout en avertissant que rien de bon ne viendra d’ajouter au titre de la saison régulière qui est presque assuré.

Houston pourrait être bouleversé et peut-être laisser tomber une ligne de tête dans le support NCAA. Un des Cougars pourrait être blessé. Le pire de tous, aussi lointain que cela puisse être, c’est qu’un membre de l’équipe pourrait rencontrer un cas de COVID-19 qui pourrait ne pas s’être développé chez lui.

Alors pourquoi les Cougars se donneraient-ils la peine de jouer dans le tournoi AAC?

“Nous faisons partie de l’American Athletic Conference”, a déclaré l’entraîneur-chef Kelvin Sampson aux journalistes mercredi. «Selon notre horaire, indique-t-on à la fin de la saison régulière, le tournoi de conférence débute jeudi.

«Nous ne restons pas assis ici et nous disons: ‘Eh bien, nous pensons que nous avons de bonnes chances de participer au tournoi; nous ne voulons pas gâcher ça. Non. Ce n’est pas ça. Nous avons l’obligation de jouer ce tournoi de conférence parce que nous faisons partie de la conférence.

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Si tout le monde dans le basket-ball universitaire devait articuler cette approche, la discussion s’arrêterait là.

Cependant, la notion de «retrait» des tournois de conférence fait l’objet de discussions dans les cercles d’université depuis près d’un mois, certains entraîneurs reconnaissant y avoir réfléchi. Et la conversation s’est intensifiée mardi, lorsque le chroniqueur John Canzano de The Oregonian à Portland, un excellent journaliste bien connecté au basket-ball dans l’Ouest, a tweeté que Gonzaga et BYU «se demandent s’ils devraient se retirer du tournoi de basket-ball de la West Coast Conference.

C’est un problème pour le basketball universitaire qui a une cause très réelle et qui n’a pas de solution facile, mais qui, selon la façon dont il est traité, pourrait avoir des conséquences qui persistent pendant des années.

En 2021, chaque équipe de basket-ball universitaire capable fait face à sept obstacles sur la route d’un championnat de la NCAA: les six adversaires standard qui doivent être vaincus dans un groupe de 68 équipes et la pandémie COVID-19. Le premier d’entre eux est ce que chaque entraîneur attend, comprend et, en fait, embrasse. Le second est difficile à anticiper ou à contrôler.

Pour les équipes dont la qualification au tournoi de la NCAA est évidente, en particulier celles qui sont conscientes qu’elles ont une chance extraordinaire d’exceller dans l’événement de cette année et qui étaient positionnées pour bien faire il y a un an avant que celle-ci ne soit annulée, il y a une peur compréhensible concernant ce se tient entre aujourd’hui et le 19 mars, date à laquelle le premier tour commence.

«Je vais le regarder à travers les yeux d’un entraîneur pendant une minute, et je dirais ceci: vous, votre staff et vos joueurs avez fait d’énormes sacrifices depuis août, ou même aussi loin que lorsque nous avons tous été fermés, “L’analyste d’ESPN Jimmy Dykes a déclaré à Sporting News. «Vous avez combattu de nombreuses batailles, dont certaines que nous ne réalisons même pas, pour arriver au point où nous avons atteint le tournoi de la NCAA, qui est le but ultime. Ensuite, je pense que notre mécanisme de défense humain naturel apparaît et dit: ne faites rien qui puisse gâcher cela.

«Je pense que c’est une véritable attraction pour les entraîneurs maintenant. Je sais qu’il est. Si vous êtes sur l’une de ces trois premières lignes en ce moment, le plus important est que nous devons nous rendre à Indianapolis, nous sommes en bonne santé et nous sommes prêts à rouler.

Gonzaga a participé à tous les tournois de la NCAA depuis 1999 et est allé jusqu’au match de championnat. Il a aligné des équipes formidables. Son équipe de 2017 a atteint le dernier match de saison régulière avant de perdre. L’équipe 2019 comprenait deux des 25 meilleurs choix du repêchage de la NBA. Les quatre derniers ont franchi la barre des 30 victoires et avancé au moins deux tours de la NCAA; aucune autre équipe n’a actuellement une séquence de Sweet 16 aussi longue.

Mais c’est la meilleure chance de Gonzaga de remporter le titre NCAA. Les Bulldogs ont une fiche de 20-0 et ont battu trois des équipes que le comité de sélection a désignées le week-end dernier comme se classant parmi les 16 premières dans leur aperçu de la fourchette. Une seule équipe, Virginie-Occidentale, a perdu à un seul chiffre. La marge moyenne pour les victimes des Zags: 20 points.

On peut donc comprendre si tout entre maintenant et les NCAA semble plus problématique qu’il n’en vaut la peine.

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Cependant, si un participant au tournoi attendu choisit de ne pas participer à un championnat de conférence qui transmet une candidature automatique de la NCAA, cela aurait un impact important sur la composition du terrain. Cette place AQ pourrait aller à une équipe qui autrement ne réussirait pas. Comme chaque place sur le terrain vaut des centaines de milliers de dollars pour les conférences et leurs membres, il y aurait une incitation financière pour les équipes d’élite à éviter complètement les tournois de conférence.

On pourrait affirmer qu’il s’agit d’un problème uniquement pandémique, mais la soif de fonds dans l’athlétisme universitaire perdure. Personne n’attribue cette motivation à une équipe actuelle, mais il est prudent de s’inquiéter du potentiel d’abus futurs.

Stephen Bardo, analyste du Big Ten Network et de Fox Sports, compare cette situation au NBA All-Star Game, qui se déroule cette saison car il s’agit d’un élément important du contrat télévisuel de la ligue. C’est également vrai pour les tournois de conférence. Mais dans une année typique, ces tournois sont aussi une joyeuse occasion pour leurs ligues. L’ACC est naturellement fier de sa longue tradition. Le Big East a fait de sa randonnée annuelle au Madison Square Garden l’une de ses caractéristiques phares. Le Big Ten a rapidement fait de son championnat un joyau.

«C’est une situation fascinante. D’une part, je comprends les programmes qui veulent se retirer », a déclaré Bardo. «De l’autre, la NCAA, les conférences font tout ce qu’elles peuvent pour créer la sécurité. J’ai été très impressionné. Nous arrivons à la fin d’une saison régulière qui a été incroyable dans la façon dont elle s’est déroulée, la flexibilité dans laquelle le basketball universitaire a pu fonctionner. Le même état d’esprit devrait être appliqué aux tournois de conférence. »

Dans de nombreux cas, c’est le cas. L’Atlantic 10 organisera son tournoi sur deux sites à Richmond, ce qui réduira les intersections entre les équipes en compétition. Le Big Ten a déplacé son tournoi au Lucas Oil Stadium à Indianapolis, un vaste site pouvant accueillir plusieurs courts. Participer à Indy signifie également que les équipes Big Ten choisies pour les NCAA n’auront à voyager qu’une seule fois du campus; ils iront à Indy et y resteront jusqu’à ce qu’ils soient éliminés du tournoi NCAA ou repartent avec le trophée du championnat.

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Basé sur les commentaires jeudi du directeur sportif de Gonzaga Mike Roth à La critique du porte-parole de Spokane, cela semble être le but ultime des Zags: un tournoi organisé dans un environnement moins encombré que Las Vegas. C’est probablement la raison pour laquelle BYU a fait partie de la conversation, car les Cougars ne sont pas un verrou si solide pour être inclus dans les NCAA, mais sont le deuxième programme le plus important du COE.

«C’est une conversation quotidienne», a déclaré Roth à l’écrivain Jim Meehan. «Si le tournoi devait être joué maintenant, nos équipes seraient là pour représenter notre université et le WCC et feraient tout ce qui est en notre pouvoir pour le gagner. C’est à peu près autant de garantie que je peux donner à ce stade.

«Nos joueurs veulent jouer. Nous voulons jouer à des jeux, comme chaque année, menant au tournoi NCAA. Cependant, ma préoccupation continue de se rendre dans un endroit où il peut y avoir plus de monde – dans les hôtels et ailleurs – autour des joueurs, et le risque que cela pose. “

Dykes a déclaré à SN qu’il était important de prendre en compte les voix des acteurs sur ce sujet, qu’il fallait leur présenter toutes les variables et les problèmes et leur demander leur contribution.

“Les gars, voici les raisons pour lesquelles nous devrions y aller, voici pourquoi nous ne devrions peut-être pas, et parlons-en,” dit-il.

Le pouvoir du comité de basket-ball masculin de la NCAA d’affecter le potentiel de désabonnement des équipes est limité pour le moment. Les membres ont longuement discuté de cette question la semaine dernière, mais il faudrait un changement de politique pour qu’ils déclarent que toutes les équipes qualifiées doivent participer à des tournois de championnat – si leurs ligues en première étape – pour être éligibles au tournoi de la NCAA. Certaines ligues ont leurs propres politiques.

Il devait suffire que le vice-président de la NCAA, Dan Gavitt, interrogé sur les désabonnements, dise: «Le comité encourage que si un tournoi est joué, toutes les équipes qui se sont qualifiées pour ce tournoi devraient participer pour honorer le match.» Il a poursuivi en mentionnant les efforts des joueurs et des entraîneurs pour terminer cette saison difficile ainsi que la valeur de plus de matchs pour éclairer le processus de sélection. Mais l’expression «honorez le jeu» a été bien choisie et la plus percutante.

«C’est pour cela que nous vivons. Les tournois de conférence ont été le meilleur ajout au basket-ball universitaire au cours des 30 dernières années », a déclaré Bardo, qui a atteint le Final Four en tant que meneur avec le« Flyin ‘Illini »en 1989, avant que le Big Ten n’introduise son tournoi d’après-saison. «C’est une concurrence fascinante, une télévision fascinante. C’est tellement spécial. La saison du bol universitaire ne se rapproche pas de l’excitation des tournois de la conférence.

«C’est une situation difficile, car COVID a tout changé.»

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